Définition des actions en circulation

Quelles sont les actions en circulation ?

Les actions en circulation désignent les actions d’une société actuellement détenues par tous ses actionnaires, y compris les blocs d’actions détenus par les investisseurs institutionnels et les actions restreintes détenues par les dirigeants et les initiés de la société. Les actions en circulation figurent dans le bilan d’une société sous la rubrique « Capital social ». Le nombre d’actions en circulation est utilisé pour calculer des indicateurs clés tels que la capitalisation boursière d’une société, ainsi que son bénéfice par action (BPA) et son flux de trésorerie par action (CFPS). Le nombre d’actions en circulation d’une société n’est pas statique et peut fluctuer fortement dans le temps.

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Comprendre les actions en circulation

Toutes les actions autorisées qui sont détenues par les actionnaires d’une société ou vendues à ceux-ci, à l’exclusion des actions propres détenues par la société elle-même, sont appelées actions en circulation. En d’autres termes, le nombre d’actions en circulation représente la quantité d’actions sur le marché libre, y compris les actions détenues par les investisseurs institutionnels et les actions restreintes détenues par les initiés et les dirigeants de la société.

Les actions en circulation d’une société peuvent fluctuer pour un certain nombre de raisons. Le nombre d’actions augmentera si la société émet des actions supplémentaires. Les sociétés émettent généralement des actions lorsqu’elles lèvent des capitaux par le biais d’un financement par actions, ou lors de l’exercice d’options d’achat d’actions pour les employés (ESO) ou d’autres instruments financiers. Le nombre d’actions en circulation diminuera si l’entreprise rachète ses actions dans le cadre d’un programme de rachat d’actions.

Points clés à retenir

  • Les actions en circulation désignent les actions d’une société actuellement détenues par tous ses actionnaires, y compris les blocs d’actions détenus par les investisseurs institutionnels et les actions restreintes détenues par les dirigeants et les initiés de la société.
  • Le nombre d’actions en circulation d’une société n’est pas statique et peut fluctuer fortement dans le temps.

Comment localiser le nombre d’actions en circulation

Outre l’inscription des actions en circulation, ou du capital social, au bilan de l’entreprise, les sociétés cotées en bourse sont tenues de déclarer le nombre d’actions émises et en circulation et, en général, de présenter ces informations dans la section « relations avec les investisseurs » de leur site web ou sur les sites web des bourses locales. Aux États-Unis, les chiffres relatifs aux actions en circulation sont accessibles dans les rapports trimestriels de la Securities and Exchange Commission (SEC).

Fractionnement d’actions et consolidation des actions

Le nombre d’actions en circulation augmentera si une société entreprend une division d’actions, ou diminuera si elle entreprend une division d’actions inversée. Les divisions d’actions ont généralement pour but de ramener le prix de l’action d’une société dans la fourchette d’achat des investisseurs de détail ; l’augmentation du nombre d’actions en circulation améliore également la liquidité. À l’inverse, une société procédera généralement à un regroupement d’actions ou à un fractionnement inversé pour ramener le cours de ses actions dans la fourchette minimale nécessaire pour satisfaire aux exigences de cotation en bourse. Si la diminution du nombre d’actions en circulation peut entraver la liquidité, elle peut également dissuader les vendeurs à découvert, car il sera plus difficile d’emprunter des actions pour des ventes à découvert.

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À titre d’exemple, le service de streaming vidéo en ligne Netflix, Inc. a annoncé une division des actions à raison de sept pour une en 2015. Afin de rendre ses actions plus abordables et, simultanément, d’augmenter le nombre d’investisseurs, Netflix a multiplié par sept l’émission d’actions en circulation, ce qui a fait baisser considérablement le cours de l’action.

Stocks de Blue Chip

Pour une action de premier ordre, l’augmentation du nombre d’actions en circulation due aux scissions d’actions sur une période de plusieurs décennies explique l’augmentation constante de sa capitalisation boursière et la croissance concomitante des portefeuilles des investisseurs. Bien entendu, la simple augmentation du nombre d’actions en circulation n’est pas une garantie de succès ; l’entreprise doit également assurer une croissance constante de ses bénéfices.

Si les actions en circulation sont un facteur déterminant de la liquidité d’un titre, celle-ci dépend largement de son flottant. Une société peut avoir 100 millions d’actions en circulation, mais si 95 millions de ces actions sont détenues par des initiés et des institutions, le flottant de seulement cinq millions peut limiter la liquidité du titre.

Programmes de rachat d’actions

Souvent, si une entreprise considère que ses actions sont sous-évaluées, elle met en place un programme de rachat, en rachetant des actions de sa propre société. Afin d’augmenter la valeur marchande des actions restantes et d’augmenter le bénéfice global par action, l’entreprise peut réduire le nombre d’actions en circulation en rachetant ces actions, ce qui les retire du marché libre.

Prenons par exemple Apple, Inc. dont les titres en circulation sont détenus en grande partie par des institutions (environ 62 %). En mars 2012, Apple a annoncé un programme de rachat, plusieurs fois renouvelé depuis, de plus de 90 milliards de dollars. Selon le New York Times, « l’objectif principal [du rachat] sera d’éliminer la dilution des actionnaires qui résultera des futurs programmes d’attribution d’actions aux employés d’Apple et d’achat d’actions ». Grâce à ses énormes réserves de liquidités, Apple a pu racheter ses actions de manière agressive, ce qui a permis de réduire le nombre d’actions en circulation et d’augmenter son bénéfice par action. 

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En décembre 2015, la capitalisation boursière d’Apple est de 869,60 milliards de dollars et la société compte 5,18 milliards d’actions en circulation. Le cours de l’action a augmenté de près de 170 dollars depuis l’annonce du programme de rachat.

Inversement, en mai 2015, BlackBerry, Ltd. a annoncé un plan de rachat de 12 millions de ses propres actions en circulation dans le but d’augmenter ses bénéfices boursiers. BlackBerry prévoit de racheter 2,6 % de ses plus de 500 millions d’actions en circulation afin d’augmenter l’incitation au capital. Contrairement à Apple, dont les flux de trésorerie excessifs permettent à la société de dépenser de façon exorbitante pour dégager des bénéfices futurs, la croissance décroissante de BlackBerry suggère que son rachat d’actions en circulation vient en préparation de son annulation.

Moyenne pondérée des actions en circulation

Étant donné que le nombre d’actions en circulation est intégré dans les principaux calculs des paramètres financiers tels que le bénéfice par action et que ce nombre est donc susceptible de varier dans le temps, la moyenne pondérée des actions en circulation est souvent utilisée à sa place dans certaines formules.

Par exemple, disons qu’une société ayant 100 000 actions en circulation décide de procéder à un fractionnement d’actions, portant ainsi le nombre total d’actions en circulation à 200 000. L’entreprise déclare ensuite un bénéfice de 200 000 dollars. Pour calculer le bénéfice par action pour la période globale incluse, la formule serait la suivante :

(Revenu net – Dividendes sur les actions privilégiées (200 000)) / Actions en circulation (100.000 – 200.000)

Mais on ne sait toujours pas laquelle des deux variantes de la valeur des actions en circulation doit être incorporée dans l’équation : 100.000 ou 200.000. Pour tenir compte de cette variation inévitable, les calculs financiers peuvent utiliser avec plus de précision la moyenne pondérée des actions en circulation, qui se présente comme suit :

(Actions en circulation x période de référence A) + (Actions en circulation x période de référence B)

Dans l’exemple ci-dessus, si les périodes de déclaration étaient chacune de six mois, la moyenne pondérée des actions en circulation qui en résulterait serait égale à 150 000. Ainsi, en révisant le calcul du BPA, 200 000 $ divisés par la moyenne pondérée des 150 000 actions en circulation équivaudraient à 1,33 $ de bénéfice par action.

Actions en circulation vs. actions flottantes

Les actions flottantes sont une façon plus étroite d’analyser les actions d’une société par actions. Elle exclut les actions détenues par des proches, qui sont des actions détenues par des initiés de l’entreprise ou des investisseurs de contrôle. Ces types d’investisseurs comprennent généralement les dirigeants, les administrateurs et les fondations d’entreprises.

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