Écart-type et risque

La mesure des risques est une composante très importante de nombreux secteurs de l’industrie financière. Bien qu’elle joue un rôle dans l’économie et la comptabilité, l’impact d’une mesure précise ou erronée du risque est le plus clairement illustré dans le secteur de l’investissement.

Connaître la probabilité qu’un titre – que vous investissiez dans des actions, des options ou des fonds communs de placement – évolue de manière inattendue peut faire la différence entre une transaction bien placée et une faillite. Les traders et les analystes utilisent un certain nombre de mesures pour évaluer la volatilité et le risque relatif des investissements potentiels, mais la mesure la plus courante est l’écart-type.

Lisez ce qui suit pour en savoir plus sur l’écart type et sur la manière dont il permet de déterminer le risque dans le secteur des investissements.

Points clés à retenir

  • L’une des méthodes les plus courantes pour déterminer le risque que représente un investissement est l’écart-type.
  • L’écart-type permet de déterminer la volatilité du marché ou l’écart des prix des actifs par rapport à leur prix moyen.
  • Lorsque les prix fluctuent de manière brutale, l’écart-type est élevé, ce qui signifie qu’un investissement sera risqué.
  • Un écart-type faible signifie que les prix sont calmes, ce qui signifie que les investissements présentent un faible risque.

Qu’est-ce que l’écart-type ?

L’écart-type est un concept mathématique de base qui mesure la volatilité du marché, ou le montant moyen par lequel les points de données individuels diffèrent de la moyenne. En termes simples, l’écart-type permet de déterminer l’écart des prix des actifs par rapport à leur prix moyen.

Lorsque les prix fluctuent à la hausse ou à la baisse, l’écart-type est élevé, ce qui signifie qu’il y a une forte volatilité. En revanche, lorsque l’écart entre les fourchettes de négociation est étroit, l’écart-type est faible, ce qui signifie que la volatilité est faible. Que pouvons-nous en déduire ? Des prix volatils signifient que l’écart-type est élevé, et qu’il est faible lorsque les prix sont relativement calmes et non sujets à des fluctuations brutales.

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Si l’écart-type est une mesure importante du risque d’investissement, il n’est pas le seul. Il existe de nombreuses autres mesures que les investisseurs peuvent utiliser pour déterminer si un actif est trop risqué pour eux – ou pas assez risqué.

Calcul de l’écart type

L’écart-type est calculé en soustrayant d’abord la moyenne de chaque valeur, puis en élevant au carré, en additionnant et en faisant la moyenne des différences pour produire la variance. Bien que la variance en elle-même soit un indicateur utile de la fourchette et de la volatilité, la mise au carré des différences individuelles signifie qu’elles ne sont plus rapportées dans la même unité de mesure que l’ensemble de données original.

Pour les prix des actions, les données originales sont en dollars et la variance est en dollars au carré, ce qui n’est pas une unité de mesure utile. L’écart-type est simplement la racine carrée de la variance, ce qui la ramène à l’unité de mesure originale et la rend beaucoup plus simple à utiliser et à interpréter.

Relier l’écart type au risque

En matière d’investissement, l’écart-type est utilisé comme indicateur de la volatilité du marché et donc du risque. Plus l’action du prix est imprévisible et plus la fourchette est large, plus le risque est important. Les titres à fourchettes, ou ceux qui ne s’éloignent pas trop de leurs moyens, ne sont pas considérés comme un grand risque. C’est parce qu’on peut supposer – avec une relative certitude – qu’ils continuent à se comporter de la même manière. Un titre dont la fourchette de négociation est très large et qui a tendance à monter en flèche, à s’inverser soudainement ou à s’écarter est beaucoup plus risqué, ce qui peut se traduire par une perte plus importante. Mais n’oubliez pas que le risque n’est pas nécessairement une mauvaise chose dans le monde de l’investissement. Plus le titre est risqué, plus il a de chances de rapporter.

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Plus l’écart-type est élevé, plus l’investissement est risqué.

Lorsque l’on utilise l’écart-type pour mesurer le risque sur le marché boursier, l’hypothèse sous-jacente est que la majorité de l’activité des prix suit le schéma d’une distribution normale. Dans une distribution normale, les valeurs individuelles se situent dans un écart type de la moyenne, au-dessus ou en dessous, 68% du temps. Les valeurs se situent dans deux écarts-types dans 95 % des cas.

Par exemple, pour un titre dont le prix moyen est de 45 dollars et l’écart type de 5 dollars, on peut supposer avec une certitude de 95 % que le prochain cours de clôture se situera entre 35 et 55 dollars. Cependant, le prix s’effondre ou monte en flèche en dehors de cette fourchette 5 % du temps. Un titre à forte volatilité présente généralement un écart-type élevé, tandis que l’écart-type d’un titre de premier ordre stable est généralement assez faible.

Que pouvons-nous donc en déduire ? Plus l’écart-type est faible, moins l’investissement sera risqué, dollar pour dollar. D’autre part, plus la variance et l’écart type sont importants, plus un titre est volatil. Si les investisseurs peuvent supposer que le prix reste dans les deux écarts types de la moyenne 95 % du temps, il peut néanmoins s’agir d’une fourchette très large. Comme pour toute autre chose, plus le nombre de résultats possibles est élevé, plus le risque de choisir le mauvais est grand.

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