Comment Carlos Slim a construit sa fortune

Imaginez que l’épicerie, le fournisseur de téléphonie mobile et la plus grande entreprise de construction nationale soient tous détenus par la même société. Vous pourriez acheter à peu près n’importe quoi et ne jamais avoir à enrichir de concurrents. C’est essentiellement la situation au Mexique, où réside l’une des personnes les plus riches du monde, Carlos Slim Helú.

La façon dont il a amassé sa richesse – 65 milliards de dollars en 2017, selon Forbes – est une étude à la fois sur le sens des affaires et sur les relations politiques. 

(Voir aussi : « La valeur nette de Carlos Slim »).

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La petite enfance

Carlos Slim est né le 28 janvier 1940 à Mexico, au Mexique. Ses parents, Julián Slim Haddad et Linda Helú Atta, étaient tous deux des catholiques maronites d’origine libanaise. Le père de Carlos, né Khalil Salim Haddad Aglamaz, a été envoyé au Mexique en 1902 pour éviter d’être enrôlé dans l’armée ottomane. Après son arrivée au Mexique, le père de Carlos a changé son nom en Julián Slim Haddad. 

La famille faisait partie d’une petite communauté de chrétiens libanais, commercialement prospère, qui a afflué au Mexique à la fin des années 1800 et au début des années 1900. 

Dans une communauté vouée au commerce, Julian Slim était un naturel. Il a ouvert une mercerie en 1911, qui s’est développée pour offrir plus de 100 000 dollars de marchandises à peine dix ans plus tard. Avec les recettes du magasin, il a continué à acheter des biens immobiliers de premier ordre à Mexico pour une somme dérisoire pendant la révolution mexicaine de 1910-1917.  

Ses investissements judicieux dans l’immobilier, ainsi que son succès continu en tant que détaillant et grossiste ont fait de Julián un homme riche, avec une valeur nette de plus d’un million de pesos. 

Dès son plus jeune âge, Carlos s’est intéressé à l’entreprise de son père. Et son père s’est fait un plaisir de lui donner des cours de gestion, de lire les états financiers et de tenir des registres financiers précis.

En 1953, alors que Carlos n’a que 13 ans, son père meurt. Après la mort de son père, le jeune homme continue à travailler pour l’entreprise de son défunt père, qui lui sera finalement transmise. À la fin de ses études secondaires, Slim est entré à l’Université nationale autonome du Mexique, où il a étudié le génie civil tout en enseignant l’algèbre et la programmation linéaire. 

Pendant ses études de génie civil, Slim s’est également intéressé à l’économie, en suivant une série de cours sur ce sujet au Chili après avoir obtenu son diplôme en 1961. Il s’est lancé dans la finance peu après, travaillant de longues et épuisantes journées comme négociateur en bourse à Mexico. 

En 1965, à l’âge de 25 ans, son commerce lui avait rapporté environ 400 000 dollars, soit plus de 3 millions de dollars en dollars actuels. Il a utilisé cet argent pour ouvrir sa propre société de courtage, appelée Inversora Bursátil. 

L’une de ses plus grandes opportunités a été la crise du peso au début des années 1980, associée à une forte baisse des prix du pétrole. La capitale fuyait le pays et Slim a acheté un certain nombre d’entreprises à des prix déprimés. Cigatam (le deuxième fabricant de cigarettes du pays), Reynolds Aluminum, General Tire et la chaîne de magasins Sanborns en sont quelques exemples. 

Une large portée

Slim est impliqué dans des centaines d’autres entreprises, en grande partie par le biais du Grupo Carso SAB, le conglomérat mondial de Slim. Le Grupo Carso a ou a eu des participations dans des entreprises aussi diverses qu’Elementia, l’une des plus grandes sociétés de ciment du Mexique, le commerce de détail, notamment Sears et Saks Fifth Avenue, l’énergie et la construction (via CICSA) et l’automobile (via Grupo Condumex). Il a même une participation dans le New York Times

.  

La plus grande partie de la richesse de Slim provient peut-être des télécommunications. Slim est le propriétaire d’América Movil, anciennement Teléfonos de Mexico, ou Telmex. Telmex était l’ancien monopole du téléphone dans le pays, semblable à l’entreprise américaine AT&T Inc. (T). Dans les années 1990, le gouvernement a privatisé l’entreprise, et Slim a été l’un des investisseurs initiaux, via le Grupo Carso (les autres membres du consortium étaient France Télécom et Southwestern Bell Corporation). Le prix : 1,8 milliard de dollars, dont la moitié a été apportée par Grupo Carso, pour une participation de 20 %. Carlos Slim était à la tête de Grupo Carso et, à ce titre, a pris la relève chez Telmex. 

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En 2012, América Movil, la société de téléphonie mobile de Slim, a racheté Telmex et en a fait une filiale privée. América Movil, via la filiale Telcel, a une part de marché approchant les 70% du marché des lignes de téléphonie mobile, et 80% des lignes fixes au Mexique. L’entreprise s’apprête maintenant à vendre des actifs pour ramener sa part de marché en dessous de 50 %, dans le sillage de la nouvelle réglementation anti-monopole au Mexique. Mais Slim n’est probablement pas contrarié par le fait que les différents actifs, tels que les tours de téléphonie mobile, pourraient facilement rapporter 8 milliards de dollars ou plus, soit un profit sur l’investissement initial.

Pas seulement le Mexique

América Movil, par le biais de diverses filiales, n’est pas seulement au Mexique. Aux États-Unis, la marque la plus visible est TracFone, un opérateur de téléphonie cellulaire à bas prix. En Autriche, la société détient une participation majoritaire dans Telekom Austria. L’empire télécom de Slim s’étend à presque tous les pays d’Amérique latine. 

Pourtant, ce n’est pas nécessairement une connaissance approfondie de la technologie ou des télécommunications qui a fait de l’entreprise ce qu’elle est aujourd’hui. Slim a souvent dit que sa stratégie consiste à réinvestir les bénéfices dans l’entreprise elle-même et à alimenter la croissance. Telmex, par exemple, a investi des milliards sur plusieurs années pour installer un réseau en fibre optique modernisé dans les années 1990, ce qui a permis à l’entreprise de proposer un service Internet à haut débit. 

Ce schéma est typique des transactions commerciales de Slim tout au long de sa vie : il achète un bien, le réinvestit et le revend avec un bénéfice. Les télécommunications ne sont que la partie la plus visible de cette stratégie.

(Pour en savoir plus, voir : « 6 règles des meilleurs investisseurs du monde »).

Spécialiste du redressement

La stratégie de Slim a consisté à racheter des entreprises parfois en difficulté et à essayer de les redresser. L’avantage de ce modèle est qu’il n’exige pas nécessairement une connaissance spécifique d’un secteur donné, mais simplement un sens aigu de ce qui est sous-évalué et de ce qui ne l’est pas.

(Pour en savoir plus, voir « Value Investing »)

De plus, la structure de conglomérat lui permet d’avoir des participations dans des industries si diverses que sa fortune est bien préparée pour faire face aux turbulences financières mondiales. Ses actions pourraient perdre de la valeur lors d’un ralentissement général du marché qui toucherait l’ensemble de l’économie, mais un problème dans le secteur des télécommunications ne nuira pas beaucoup à ses chiffres car un autre secteur se portera probablement assez bien. 

Slim est également moins intéressé par les détails des entreprises qu’il achète. Toute transaction n’est que cela, le but étant de vendre sa participation avec un bénéfice ultérieur. Par exemple, son achat d’une participation dans le New York Times

est moins lié à la politique éditoriale qu’à l’idée que le journal puisse prendre de la valeur en tant qu’actif, comme l’a déclaré Eduardo Garcia, rédacteur en chef de Sentido Común, un site d’informations financières, à l’American Journalism Review en 2009.

Carlos Slim met le marché au coin

Les pratiques monopolistiques constituent un autre problème. L’un des actifs que Slim a repris avec Telmex était l’un des plus grands fabricants mexicains de fils de cuivre. Il a ensuite empêché Telmex d’acheter du fil au concurrent de la société. Pendant des années, le gouvernement mexicain s’est battu pour freiner la domination de Slim dans le domaine des télécommunications. 

Cependant, lorsque le gouvernement mexicain a tenté d’accroître la concurrence dans le secteur de la téléphonie, il n’a pas tenu compte du fait que les nouvelles entreprises devaient payer à Telmex des frais d’interconnexion. Telmex a simplement fixé ces frais à un niveau très élevé, rendant plus difficile pour tout autre fournisseur de sous-coter les prix, en particulier pour les appels longue distance. Finalement, la pratique a cessé, après de nombreuses négociations entre le gouvernement, Slim et les starters.  

(Pour en savoir plus, voir « Comment les lois antitrust des monopoles affectent les consommateurs »).

Même lorsque les lois anti-monopole obligent les sociétés de Slim à vendre leurs actifs, on a l’impression qu’il ne s’agit que d’un contournement de la loi. Par exemple, en janvier 2014, un tribunal mexicain a ordonné à Telmex de cesser de vendre une division qui détient des lignes à fibres optiques et des poteaux téléphoniques. L’objectif était de vendre la division, car une fois que celle-ci ne ferait plus partie de Telmex, la société ne serait probablement plus soumise à certaines règles antitrust, ce qui donnerait plus de liberté à Slim. 

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Les critiques ont noté qu’avec les entreprises de Slim qui détiennent des parts de marché aussi importantes et qui chassent les concurrents, l’économie mexicaine a souffert. L’absence de conditions de concurrence équitables signifie que les nouveaux arrivants ont plus de mal à concurrencer les entreprises en place. 

Le monopole de Slim et ses défis

En 2015, Slim était le deuxième homme le plus riche du monde selon Forbes, mais le magnat mexicain est tombé à la quatrième place et a été le plus grand perdant en dollars sur la liste des milliardaires de 2016 de Forbes. En 2017, il a glissé à la sixième place. 

La faiblesse du peso et les nouvelles réglementations mexicaines ont fait énormément de mal aux entreprises de Slim ces derniers temps. Au fil des ans, le gouvernement mexicain a intensifié ses efforts pour réduire les quasi-monopoles de Slim. En 2014, le président mexicain Enrique Pena Nieto a signé une loi visant à accroître la concurrence dans le domaine des télécommunications. 

En substance, la loi a obligé l’entreprise principale de Slim, América Móvil, à se soumettre à des règles spéciales puisqu’elle est le principal concurrent dans le domaine des télécommunications. América Móvil ne pouvait pas facturer de frais à ses petits concurrents s’ils utilisaient le réseau de l’entreprise et celle-ci devait partager son infrastructure, comme ses tours de téléphonie mobile, avec ses concurrents. Slim a déclaré que ces réglementations obligeaient essentiellement América Móvil à subventionner ses concurrents, et en août 2017, la Cour suprême du Mexique a jugé que le fait d’autoriser les concurrents à utiliser gratuitement le réseau d’América Móvil était inconstitutionnel, bien qu’elle n’exige pas des concurrents qu’ils paient des frais rétroactifs à l’entreprise. 

Selon l’Organisation de coopération et de développement économiques (OCDE), América Móvil détenait 72 % du marché mexicain des communications sans fil en 2016. Cependant, AT&T dépense des milliards pour concurrencer América Móvil. De nouveaux défis attendent le géant des télécommunications dans les années à venir.

Biens immobiliers remarquables

Slim ne s’est pas concentré sur ce domaine dans ses premières années, mais l’immobilier est devenu une partie importante de son portefeuille au cours des deux dernières décennies. C’était une entreprise naturelle dans le cadre du conglomérat en expansion, comme les 20 centres commerciaux du Mexique, dont 10 à Mexico. Cependant, en 2010, Slim a acheté le manoir de Duke Semans pour 44 millions de dollars, considéré comme l’une des dernières grandes résidences privées sur la Cinquième Avenue à New York. En 2015, il a été mis en vente pour 80 millions de dollars, mais a été retiré du marché en 2016 lorsqu’il n’a pas trouvé d’acheteur. 

Slim a également acheté deux immeubles commerciaux aux États-Unis en 2015, dont le PepsiCo Inc. (PEP) Americas Beverages au nord de New York et le Marquette Building à Detroit. Le siège du complexe principal du Grupo Carso à Mexico, appelé Plaza Carso, comprend le Museo Soumaya, le Museo Jumex, le centre commercial Plaza Carso, trois tours résidentielles et trois immeubles de bureaux commerciaux, le tout achevé pour un coût estimé à 1,4 milliard de dollars.  

Enfin, la défunte épouse de Slim était une collectionneuse d’art passionnée, et il a construit le musée Soumaya en son honneur. Il abrite près de 70 000 œuvres d’art, dont la plus grande collection d’art Rodin hors de France, ainsi qu’une foule de chefs-d’œuvre de Matisse, Van Gogh, Monet et Dali, pour n’en citer que quelques-uns. 

La fortune de Slim :

La fortune de Slim ressemble plus à celle de la vieille famille Rockefeller qu’à celle de Bill Gates. Au lieu de bâtir un empire sur quelques grandes innovations dans un domaine particulier, il l’a fait par des acquisitions et en se construisant une part de marché presque inattaquable.

(Voir aussi « J.D. Rockefeller : du baron du pétrole au milliardaire »).

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